Lionel-Boulet
Création de :
Antoine D. Lamarche

Récipiendaire

Zamboni, Robert

Prix Lionel-Boulet 1999
Catégorie : Scientifique

Chimiste

Né le 9 avril 1952
Vittorio Veneto, Italie

Robert Zamboni - lauréat
Photo : Louis-Michel Major

Être exceptionnel, selon ses collègues, doté d'une grande intelligence et ayant acquis une vaste expérience, Robert Zamboni jouit d'une éminente réputation à titre d'innovateur et d'homme d'action dans le domaine de la chimie organique. Ce sont sa détermination, ses découvertes, sa persévérance et son esprit d'initiative qui lui valent le prix Lionel-Boulet en 1999.

Les succès universitaires de Robert Zamboni laissent déjà présager l'étoffe d'un grand scientifique. Titulaire d'un doctorat en chimie organique de l'Université McGill, il complète sa formation à l'Université de Pittsburgh et à l'Université Yale, au laboratoire du professeur Samuel Danishefsky, figure de proue dans les domaines de la synthèse organique et de la méthodologie.

Une percée dans le domaine des médicaments
contre l'asthme

S'étant démarqué par son esprit d'innovation lors de son parcours universitaire, le jeune chimiste est presque aussitôt recruté par Merck Frosst, en 1980. Dès son arrivée, il s'attaque à la mise au point de médicaments à base de substances naturelles, connues sous le nom de « leucotriènes » , dans le cadre du programme de recherche sur l'asthme. Les leucotriènes constituent des agents naturels présents dans certains cas lors de crises d'allergie. Le docteur Zamboni et son équipe mènent, pendant plus de dix ans, des recherches et des essais sur des milliers de composés. Comme c'est le cas pour bien des scientifiques, ces années d'efforts seront ponctuées de quelques déceptions. Cependant, tenaces et fidèles au proverbe de Boileau, vingt fois sur le métier ils remettent leur ouvrage, ce qui les mène à la découverte du montélukast SINGULAIR.

Ce médicament à prise orale monoquotidienne est l'un des premiers traitements pour l'asthme à être mis au point au cours des 25 dernières années. Il constitue également le premier et le seul antagoniste des récepteurs des leucotriènes à soulager efficacement les symptômes de l'asthme chez les enfants âgés de 2 ans et plus, de même que chez les adultes. Ce comprimé présente de plus un excellent profil de tolérance. Les patients qui l'utilisent peuvent diminuer de 47 p. 100 en moyenne les doses de corticostéroïdes en aérosol, une percée majeure dans le domaine des médicaments contre l'asthme. « Ce sont les bénéfices potentiels pour la population qui m'ont amené à poursuivre mes recherches en chimie thérapeutique » , indique Robert Zamboni.

La mise en marché de SINGULAIR, qui a été autorisée au Canada en 1998 et aux États-Unis en 1997, profite maintenant à plus de 1,8 million de citoyens canadiens qui souffrent d'asthme, dont 500 000 enfants. En vertu de son excellent profil d'efficacité et d'innocuité, SINGULAIR est actuellement approuvé dans 79 pays. Au Québec, les retombées économiques liées à cette grande réussite seront considérables puisque Merck Frosst, titulaire du brevet relatif à SINGULAIR, touchera, à Montréal, des redevances pendant de nombreuses années. Gage de la confiance qu'elle témoigne à l'égard de sa filiale montréalaise, la société mère Merck & Co. consent en 1999-2000 à d'importants investissements en vue d'agrandir le Centre de recherche thérapeutique Merck Frosst. Le recrutement de personnel chevronné, en majorité des Québécois, la place prépondérante de Merck dans l'industrie pharmaceutique québécoise ainsi que le professionnalisme de Robert Zamboni et de son équipe contribuent au succès de SINGULAIR.

Un chimiste réputé

Au fil de sa carrière, Robert Zamboni se bâtit une réputation internationale dans le domaine de la chimie organique. Divers établissements de renom sollicitent d'ailleurs son expertise. Auteur d'environ 80 articles scientifiques sur les leucotriènes et titulaire d'une vingtaine de brevets aux États-Unis, il devient professeur adjoint au Département de chimie de l'Université McGill en 1993. Chaque année, il collabore à l'organisation du cours de chimie médicale de deuxième cycle et transmet aux étudiants une expérience de première main sur les défis et les satisfactions que comporte la profession de chimiste.

Robert Zamboni représente également un acteur essentiel dans la formation des médecins qui prescrivent SINGULAIR. Il sera d'ailleurs invité à titre de conférencier à l'Imperial College de Londres où l'on donne un cours de réputation internationale à l'intention des médecins de famille et des pédiatres.

Après avoir occupé des postes de responsabilité croissante au sein de Merck Frosst, Robert Zamboni se voit confier en 1999 le poste de vice-président à la chimie thérapeutique. Il coordonne, entre autres, des projets de mise au point de nouveaux antidiabétiques et d'inhibiteurs des caspases, une nouvelle famille d'enzymes découverte récemment. Selon les constatations des chercheurs, les caspases seraient d'importants agents de la dégénérescence nerveuse découlant d'accidents vasculaires cérébraux, de traumatismes crâniens ou de lésions dorsales.

La place de choix que Robert Zamboni occupe chez Merck Frosst à titre d'innovateur principal de SINGULAIR sera aussi soulignée par l'octroi, en 1998, du rare et prestigieux Prix d'excellence des directeurs, attribué par Raymond V. Gilmartin, président et chef de la direction de Merck & Co. Le lauréat choisit de remetttre sa bourse de 25 000 $ US à l'Université McGill afin de soutenir le Département de chimie.

Malgré les éloges et les honneurs, Robert Zamboni demeure une personne simple, dévouée à sa profession et à son avancement au Québec et dans le monde : « La chimie thérapeutique est un casse-tête. Mais j'aime les casse-tête et l'aspect concret de cette science expérimentale qui vise à soigner les gens. »


Résumé de carrière

1974-1978
Doctorat spécialisé en synthèse organique de l'Université McGill

1978-1980
Études postdoctorales à l'Université Yale et à l'Université de Pittsburgh

1990-1992
Directeur de Merck Frosst

1992-1996
Directeur principal de Merck Frosst

1996-1999
Directeur administratif de Merck Frosst

1997
Mise en marché de SINGULAIR aux États-Unis

1998
Mise en marché de SINGULAIR au Canada

1998
Prix d'excellence des directeurs

1999-
Vice-président à la chimie thérapeutique de Merck Frosst

1999
Prix Lionel-Boulet

Lionel Boulet
Qui était Lionel Boulet ?
 

Date de remise du prix :
23 novembre 1999

Membres du jury :
Guy Bélanger (président)
Roger Blais
Guy Bogdadi
Michel Trudel
Morrel Bachynski


Texte :
Sylvie Dugas et Brigitte Van Coillie-Tremblay

Mise à jour :
Nathalie Kinnard