Wilder-Penfield
Création de :
Antoine D. Lamarche

Récipiendaire

Fraser, Clarke F.

Prix Wilder-Penfield 1999
Catégorie : Scientifique

Spécialiste en génétique médicale

Né le 29 mars 1920
Norwich Connecticut, États-Unis d'Amérique

Clarke F. Fraser - lauréat
Photo : Louis-Michel Major

Clarke Fraser est considéré à l'unanimité comme l'un des plus illustres spécialistes canadiens de la génétique humaine et médicale. À la fois docteur en génétique et en médecine, il est, sans contredit, l'un des fondateurs de la génétique clinique actuelle et le premier à introduire la génétique médicale en milieu hospitalier.

La médecine et la génétique

Né au Connecticut, aux États-Unis, le jeune Fraser devient citoyen canadien et commence ses études de médecine à l'Université d'Acadia, en Nouvelle-Écosse : « Je voulais être un médecin à l'image de mon oncle qui parcourait la campagne dans une calèche tirée par des chevaux. » Cependant, dès le premier cours de biologie, il tombe amoureux de la génétique « qui combine rigueur mathématique et beauté biologique ». Titulaire d'un doctorat en génétique de l'Université McGill, le nouveau généticien s'engage durant trois années dans la Royal Canadian Air Force pour servir son pays. Toujours habité par le souvenir de son oncle, il retourne en classe et obtient un doctorat en médecine.

En 1950, le docteur Fraser commence ses activités d'enseignement de la génétique à l'Université McGill. Parallèlement, ses travaux publiés dans la revue Nature et reposant sur un modèle de fente palatine chez une souris consanguine tracent la voie à une méthode expérimentale, utilisée depuis dans la plupart des laboratoires où l'on étudie la pathogenèse des malformations congénitales. Spécialiste de l'influence de l'hérédité sur la santé au Québec, Clarke Fraser possède des connaissances en la matière qui rejaillissent sur le monde entier. Il est en effet à l'origine de la définition la plus universellement reconnue du conseil génétique, soit l'« étalon-or » de la génétique médicale qui a été adapté aux soins de santé.

Grâce à ses travaux dans le domaine de la tératologie, discipline analysant les aberrations des programmes de développement qui aboutissent aux malformations, Clarke Fraser explique les mécanismes responsables des malformations congénitales en mettant en évidence leur nature multifactorielle. Confirmant au cours de ses recherches que la malformation est non seulement un phénomène d'ordre biologique, mais qu'elle répond aussi à une agression toxique externe, il développe la notion de seuil multifactoriel qui lui vaut la reconnaissance de ses pairs à l'échelle internationale et qui sera couronnée par la remise, en 1979, du prestigieux prix Allan de l'American Society of Human Genetics.

En avance sur son temps, Clarke Fraser affirme dès ses débuts que la « génétique médicale doit se pratiquer dans un hôpital, et non dans une université ». Il fonde donc, en 1950, la première clinique canadienne de génétique médicale au Montreal Children's Hospital afin d'avoir des contacts directs avec les personnes affectées de malformations congénitales et leurs parents. De cette manière, il contribue à humaniser les soins de santé donnés aux patients en leur prodiguant des conseils pour traverser cette épreuve et prévenir toute récidive. Cette proximité avec le monde des enfants l'amène également à travailler comme professeur de pédiatrie à l'Université McGill de 1970 à 1982 et à la Memorial University of Newfoundland de 1982 à 1985. Son expertise le place, de 1990 à 1992, à la tête du Groupe de travail sur la génétique de la Commission royale sur les nouvelles technologies de reproduction. Enfin, il sert à plusieurs reprises de phare au ministère canadien de la Santé et du Bien-être social, dans des comités analysant les mutations génétiques de produits chimiques, telle la dioxine.

Au-delà des frontières

La compétence de Clarke Fraser est appréciée bien au-delà des frontières canadiennes et profite à diverses régions et populations de la planète. De 1963 à 1982, le scientifique joue un rôle d'expert-conseil au Comité de génétique humaine de l'Organisation mondiale de la santé. Il siège aussi au bureau-conseil du Centre de services d'information sur les anomalies de naissance, au WHO Optimal Family Planning Program, à Budapest, en Hongrie, ainsi qu'à deux importants comités rattachés à la Conférence internationale de génétique humaine et au Conseil canadien de recherche médicale.

Clarke Fraser est également l'un des fondateurs du Collège canadien des généticiens médicaux, un organisme des plus influents quant à la formation des étudiants dans ce domaine, qu'il dirige de 1975 à 1983. En outre, il préside la Conférence internationale sur les anomalies de naissance et participe à la création du Réseau de génétique humaine du Québec, qui sera, pendant 25 années, l'un des fleurons mondiaux de la génétique appliquée aux besoins de la communauté.

Auteur prolifique, qui totalise 291 publications à son actif, Clarke Fraser compte aussi trois ouvrages qui ont fait leur marque : The Handbook of Teratology, véritable bible dans le domaine, tout comme Genetics of Man et Medical Genetics : Principles and Practice, utilisés à l'échelle mondiale pour l'enseignement de la génétique médicale. Par ailleurs, il participe aux comités éditoriaux des principales revues de sa discipline, telles l'American Journal of Medical Genetics, Genetic Counselling et Human Heredity. En 1999, il est désigné comme rédacteur en chef adjoint du McKusick's Catalog of Mendelian Inheritance in Man : A Human Genes and Genetic Disorders, revue imprimée et électronique qui constitue l'une des bases de données génétiques les plus visitées au monde.

Il n'existe pratiquement aucun spécialiste reconnu de la génétique médicale au Canada qui n'ait subi l'ascendance des écrits et des enseignements du docteur Fraser. À l'heure actuelle, quinze universités d'Amérique du Nord donnent des programmes de deuxième et de troisième cycle en conseil génétique, devenu une ressource indispensable dans cette discipline grâce aux découvertes du lauréat. La carrière de Clarke Fraser sera soulignée par le Prix d'excellence de la Société de génétique du Canada en 1980, le titre d'officier de l'Ordre du Canada en 1985 et le titre de professeur émérite des départements de génétique humaine, biologie et pédiatrie de l'Université McGill en 1985. Le 1er août 1999, Clarke Fraser prend sa retraite pour se consacrer, entre autres, à l'écriture d'un ouvrage sur la génétique humaine destiné aux profanes, dans le confort de sa maison familiale en Nouvelle-Écosse.


Résumé de carrière

1945
Doctorat en génétique de l'Université McGill

1950
Doctorat en médecine de l'Université McGill

1950
Fondateur de la première clinique canadienne de génétique médicale au Montreal Children's Hospital

1975-1983
Directeur du Collège canadien des généticiens médicaux

1979
Prix Allan de l'American Society of Human Genetics

1980
Prix d'excellence de la Société de génétique du Canada

1985
Officier de l'Ordre du Canada

1985
Professeur émérite de l'Université McGill

1990-1992
Président du Groupe de travail sur la génétique de la Commission royale sur les nouvelles technologies de reproduction

1999
Prix Wilder-Penfield

Wilder Penfield
Qui était Wilder Penfield ?
 

Date de remise du prix :
23 novembre 1999

Membres du jury :
Andrée Roberge (présidente)
Alain Fournier
Jules Fouché
Vincent Giguère
Gilles Dupuis


Texte :
Sylvie Dugas et Brigitte Van Coillie-Tremblay

Mise à jour :
Nathalie Kinnard