Lionel-Boulet
Création de :
Denys Michaud

Récipiendaire

Chornet, Esteban

Prix Lionel-Boulet 2004
Catégorie : Scientifique

Ingénieur industriel

Né le 3 mars 1949
Palma de Mallorca, Espagne

Esteban Chornet - lauréat
Photo : Denis Chalifour
Entrevue

Esteban Chornet ne se prend jamais au sérieux. Préférant accorder le crédit de ses réussites à ses proches, l’ingénieur entrepreneur parle de lui simplement, avec un sourire aux lèvres, comme si chacune de ses actions n’était que le fruit de la chance ou de la conjoncture. Pourtant, ce spécialiste du génie chimique vert, notion qui englobe la conversion de la biomasse en bioénergie (un des vecteurs des énergies renouvelables) et en produits chimiques verts, a su conjuguer avec un talent rare des carrières de chercheur universitaire hors pair, de professeur très apprécié et d’entrepreneur prospère.

La source de la grande vitalité d’Esteban Chornet se trouve peut-être à Majorque, sa ville natale. Après la guerre civile espagnole (1936-1939) et sous les premières années de la dictature, la vie est dure dans la plus grande île des Baléares. Pour subvenir aux besoins de la famille, le père d’Esteban Chornet exploite deux scieries, dans une desquelles il génère de l’électricité avec le gaz produit à partir des résidus de bois. Cette électricité, outre qu’elle est utilisée pour les opérations de la scierie, sert aussi à faciliter la vie de quelques maisons voisines. L’expérience marque Esteban Chornet qui, plus tard, deviendra l’un des meilleurs spécialistes mondiaux de ce type de procédé, la gazéification. À l’école, le garçon est fort en maths et en langues. Après l’Université polytechnique de Barcelone, où il obtient son diplôme de génie industriel en 1966, Esteban Chornet franchit l’Atlantique en compagnie de sa conjointe Mercedes et s’inscrit à des études de troisième cycle à l’Université Lehigh, en Pennsylvanie. C’est là que naît leur premier fils, Nicolas, lui aussi devenu ingénieur chimiste.

Lorsque les Chornet découvrent le Québec en 1970, c’est le coup de foudre. Bernard Coupal, lauréat du prix Lionel-Boulet en 2000, offre à l’ingénieur catalan un poste de professeur au Département de génie chimique de l’Université de Sherbrooke qui vient d’être créé. Le sujet central du groupe dirigé par Coupal – la valorisation de la tourbe – attire Esteban Chornet autant que la jeunesse et le dynamisme de l’institution. La famille s’installe définitivement à Sherbrooke où naissent deux autres fils : Vincent (finance et commerce international) et Michel (ingénieur chimiste).

Alors que le premier choc pétrolier de 1973 se prépare, Esteban Chornet mesure l’ampleur de notre dépendance à l’égard d’une ressource qui, inévitablement, finira par s’épuiser. Sans une solution de rechange durable au pétrole et au gaz naturel, affirme-t-il, le progrès social et économique de la planète est compromis. À l’image de son père, l’ingénieur cherche alors à mettre au point des procédés pour produire de l’énergie à partir de la biomasse, particulièrement abondante au Québec. De la tourbe, il passe aux résidus de l’industrie forestière, puis aux déchets urbains, « vraie ressource », selon ses propres termes. Soucieux d’asseoir la mise au point de ces techniques sur une base scientifique solide, il définit les concepts et élabore, avec ses étudiants et collaborateurs, des modèles théoriques et des preuves de concept en laboratoire et à l’échelle pilote. Au cours des années 70 et 80, il jette les bases fondamentales de plusieurs technologies, telles que la pyrolyse sous vide, la gazéification et le fractionnement eau-vapeur, qui aujourd’hui se trouvent en plein développement industriel.

Les travaux d’Esteban Chornet lui valent rapidement une reconnaissance internationale. Auteur de plus de 180 publications scientifiques, de 3 ouvrages à titre de coauteur ou de coéditeur, de 15 chapitres de livres et de nombreuses conférences, Esteban Chornet est titulaire de 21 brevets. En 1983, il devient le premier ingénieur chimiste à recevoir la prestigieuse bourse Steacie du Conseil de recherches en sciences naturelles et génie du Canada. Depuis 1993, il est également professeur invité affilié au National Renewable Energy Laboratory, au Colorado, où il participe à l’élaboration de nouvelles stratégies pour la production d’hydrogène par voie de la biomasse. Malgré ses succès en recherche, le professeur ne néglige pas ses autres responsabilités. Il prend part à la vie de l’université, participe à toutes sortes de comités internes, enseigne à tous les cycles et est appelé à siéger à des comités et conseils provinciaux, fédéraux et internationaux. Considéré comme un excellent pédagogue, il aime à partager son expérience avec les jeunes du premier cycle et agit en mentor auprès des étudiants diplômés.

Au tournant des années 90, Esteban Chornet est un professeur admiré et un chercheur accompli. Cependant, l’aventure industrielle le tente. Certes, il est depuis toujours proche du secteur privé, surtout comme consultant. De 1979 à 1983, il est ainsi directeur technique de la compagnie torontoise Sandwell-Beak Research Group. L’ingénieur siège aussi au conseil d’administration de plusieurs compagnies, comme ITEC Mineral, spécialisée dans le traitement des résidus miniers. Fera-t-il un bon entrepreneur? Comme en toutes choses, Esteban Chornet consulte d’abord ses proches. Sans leurs encouragements et leur soutien, il ne se serait pas lancé. À l’approche de la cinquantaine, il mise aussi sur une santé de fer, conservée par des années de pratique sportive régulière. En mars 1992, Esteban Chornet franchit le pas et fonde, avec l’aide de l’Université de Sherbrooke, du Centre québécois de valorisation de la biomasse et de ses plus proches collaborateurs, Kemestrie, entreprise chargée du transfert industriel des technologies mises au point dans son laboratoire, et ce, tout en continuant d’exercer à temps plein ses fonctions de professeur. Son esprit d’initiative et sa pugnacité sont vite récompensés. De Kemestrie naissent trois sociétés, soit Kemfor, Gelkem et Enerkem : cette dernière deviendra la société étoile du groupe. En 2003, grâce à une licence accordée par Enerkem, la première usine au monde produisant de l’électricité à partir de déchets plastiques ouvre ses portes en Espagne. D’autres projets de gazéification de déchets urbains sont en cours de réalisation en Europe et en Amérique du Nord. Kemestrie est aussi actionnaire de Bioxel, qui produit des médicaments contre le cancer.

Aujourd’hui, Esteban Chornet dirige Enerkem, avec l’aide précieuse de son fils Vincent, vice-président de l’entreprise, et il préside le conseil d’administration de Kemestrie. Il siège aussi au conseil scientifique du Fonds québécois de la recherche sur la nature et les technologies (FQRNT). À l’aube d’une retraite universitaire bien méritée, l’ingénieur se donne encore quelques années pour consolider ses activités industrielles en mettant l’accent sur le créneau de l’« énergie-environnement », convergence essentielle pour assurer le développement durable de la planète et où ses compagnies sont en train d’assumer le rôle de leader à l’échelle internationale.


Lionel Boulet
Qui était Lionel Boulet ?
 

Date de remise du prix :
9 novembre 2004

Membres du jury :
Monique Charbonneau (présidente)
Maher I. Boulos
Jacques G. Martel
Jacek Mlynarek
Leslie Ann Rusch


Texte :
Valérie Borde